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French lessons: pension protests

As the welfare state is rolled back all over Europe, a cause is being fought in France which we would do well to watch

There is at least one difference between May ‘68 and what has been happening in France for the last 11 days. In ‘68 the protest by workers and students erupted after a prolonged period of unprecedented economic growth. Today mass protest follows decades of high unemployment – particularly for the young. In the last two years it has risen by 17% for the under-25s. The social ladder in France is broken. Little wonder that among the millions of demonstrators who have turned out against President Nicolas Sarkozy’s pension reforms – at one point one in 20 of all the people in France – tens of thousands are sixth-formers. Behind the pensions revolt is a deep fear of unemployment which will only be worsened by workers delaying retirement.

Before we in Britain scoff too quickly at the French for racing to the barricades to preserve a pension system which, to our eyes, looks generous, it is worth being clear about what is being fought over and what is not. There is a broad consensus, and has been for at least seven years, that the French pension system is bust. In a pay-as-you-go system, too few active workers are paying for too many pensioners. As the number of pensioners is set to increase from 15 million in 2008 to nearly 23 million in 2050, the ratio of active workers to pensioners will reduce still further. Depending on both the rate of long-term unemployment and labour productivity, the deficit in the state pension system, currently running at €32bn or 1.7% of GDP, could explode in the next decade to reach something more like 3% of GDP. That is a lot for any state to pay on pensions.

The issue is not whether this system should be reformed but how. Who is to share the pension burden? Do low-paid manual workers, women, and the disabled take an extra hit as they would under Sarkozy’s formula, or should employers and big business pay more? Why does someone who starts work at 18 have to work for longer – 44 years – before reaching the full entitlement than someone who enters the labour market at 22 with higher qualifications? The age that matters is not 62, when retirees can start drawing their pensions, but 67, when the benefit reaches its maximum. Why should poorer workers, who have shorter life expectancies, lose a higher proportion of their retirement years? Whether you are a refinery worker from Grandpuit or a dinner lady in a Marseille primary school, this is an issue worth coming out on to the streets for. Nor should this debate be wholly alien to anyone who has been following events in Britain this week. It, too, is about fairness and social justice.

President Sarkozy is hoping that a combination of a swift vote in the senate and the forthcoming All Saints’ Day national holiday will douse passions more effectively than the water cannons of his riot police. But thus far he is losing the battle for public opinion. Public support has curiously risen after a week in which fuel refineries and ports were blockaded, with 70% backing industrial action. Unions who have resisted calls for a general strike have vowed that there will be two more days of national action. And their chief demand, that the government must negotiate the reform rather than ram it through on to the statute books, is a reasonable one. With riot police yesterday behaving ever more violently with union pickets, the risk of death or serious injury on the picket lines rises by the day. Both sides could lose control, which would both weaken the unions’ case and be catastrophic for the government.

The French are not just being French. France has a lower level of inequality than most OECD countries, and is one out of only five which saw inequality decrease over the two decades to the mid-2000s. As the basic provisions of the welfare state are being rolled back all over Europe, in the name of protecting triple-A credit ratings, a cause is being fought in France which we in Britain would do well to watch carefully. The same fight could be coming here soon.



E.U. Suspends Case Against France for Expulsions of Roma

The European Union suspended its disciplinary action against France on Tuesday for the expulsions of Roma migrants, saying that Paris had made sufficient commitments to rectify shortcomings in its immigration laws.

The announcement was greeted with dismay by human rights’ groups, who fear that Brussels has handed a public relations victory to President Nicolas Sarkozy and worry about a lack of transparency from his government.

Mr. Sarkozy said that he was “very happy that reason had triumphed” and that the decision “closes a period of controversy.”

The issue developed into a political storm in Europe after Mr. Sarkozy announced in late July that he had ordered the expulsion of illegal Roma and itinerant immigrants along with the dismantling of their camps.

The E.U.’s executive arm, the European Commission, initially described the deportations by France of Roma as a “disgrace” and decided in late September to initiate legal proceedings over France’s failure to enact commitments made under European treaties. Brussels was also incensed by a French government directive that appeared to single out the Roma as an ethnic group in the crackdown.

The commission had given France until last Friday to change that or face possible fines.

 “France has responded positively,” the E.U. justice commissioner, Viviane Reding, said in a statement Tuesday. “The European Commission will now, for the time being, not pursue the infringement procedure against France.”

According to another E.U. official, who was not permitted to speak publicly, Paris notified Brussels just an hour before the deadline of specific commitments that it would enact, covering six procedural points, in broad immigration legislation due to be adopted by the French Senate in January, entering into force in the spring. The official said Brussels had not yet had time to examine evidence that it had requested and received from Paris to prove that the expulsions were not discriminatory.

Heather Grabbe, director of the Open Society Institute in Brussels, described the announcement by the commission as “extremely damaging.”

 “It’s a P.R. disaster, making the commission look weak and France look vindicated,” she said.

The Open Society Institute and other advocacy groups worry about the lack of clarity over the evidence that France has offered on the expulsions and the message that the suspension of proceedings might send to other European governments, especially Italy, possibly planning to crack down on minority groups for electoral gain.

Ms. Grabbe said that while France would change its law, the fate of those already deported appeared to have been forgotten.

The commission argues that it has neither the mandate nor the means to act as an enforcement agency, merely as a judge of whether European laws are being implemented by nations.

Nele Meyer, who is responsible for Roma issues at Amnesty International, said her group was “deeply dismayed about the fact that the commission is totally silent about discrimination, focusing only on the future behavior of France.”

She questioned whether those who had already been deported to Romania and Bulgaria would have access to French justice to appeal their deportations.

In recent months, France has expelled more than 1,000 Roma immigrants, according to news reports, mostly to Romania, and demolished hundreds of illegal camps.

European laws allow members to expel citizens from other members in certain circumstances, including if they threaten public safety, but such expulsions must be deemed proportionate and should avoid targeting ethnic groups.

The French government has said that it is not stigmatizing the Roma, sometimes referred to as Gypsies, but rather responding to concerns about public safety. The crackdown followed several incidents that have alarmed the population about public security.

French opposition politicians have accused Mr. Sarkozy of taking aim at the Roma to try to bolster his flagging popularity with tough-on-crime oratory at a time of budget austerity.

Ms. Reding of the commission last month linked the expulsions to the mass deportations of World War II. Mr. Sarkozy called that comment “disgusting.”

Amnesty International estimates that there are 400,000 itinerants or travelers with French nationality, and 20,000 Roma, in the country. They are mainly more recent immigrants with roots in Central and Eastern Europe.

The crackdown on travelers is not in itself new. Since last year, a number of camps have been dismantled.




D’après l’institut de conjoncture, la reprise va s’essouffler, et le chômage va remonter… La faute à la rigueur.

La reprise devrait s’essouffler en France en 2011 en raison des mesures d’austérité, et la faible croissance sera très pauvre en emplois, conduisant à une remontée du chômage, selon les prévisions publiées vendredi 22 octobre par l’Observatoire français des conjonctures économiques (OFCE).

Le centre de recherche de Sciences-Po prévoit une croissance de 1,7% cette année, soit davantage que le gouvernement (+1,5%), mais de seulement 1,6% en 2011, alors que l’exécutif table sur 2%.

“La cure d’austérité va empêcher l’enclenchement d’un enchaînement vertueux permettant à l’économie française de croître à un rythme supérieur à son potentiel et donc au chômage de baisser”, estime l’OFCE.

Du coup, “la croissance sera moins riche en emplois, voire toujours destructrice d’emplois”, a déclaré l’économiste Eric Heyer en présentant ces prévisions.

Selon l’OFCE, le taux de chômage remonterait à 9,7% fin 2011, après 9,4% cette année.Plus optimiste, le secrétaire d’Etat à l’Emploi Laurent Wauquiez a fixé l’objectif d’un chômage “en dessous de 9% en 2011″. Surtout, a prévenu Eric Heyer, “l’ancienneté au chômage devrait progresser fortement”, ce qui aurait un effet “très récessif” puisque davantage de demandeurs d’emplois se retrouveraient aux minima sociaux.

Le centre de Sciences-Po s’attend à ce que les entreprises profitent de la “reprise technique” de l’économie “pour rétablir progressivement leur productivité” qui s’est effritée avec la crise. Conséquence, “l’emploi marchand continuera à croître jusqu’à la fin 2010 (+74.000 emplois) avant de baisser à nouveau en 2011 avec le ralentissement de la croissance (-71.000 emplois)”.


L’OFCE juge en effet que, si la France est sortie rapidement de la récession au printemps 2009 grâce au plan de relance, le rebond actuel est essentiellement “technique”, c’est-à-dire qu’il correspond à la reconstitution, par les entreprises, des stocks dans lesquels ils avaient puisé pendant la crise.

“Au total, ce rebond par les stocks expliquerait les deux tiers de la croissance économique de 2010″, écrit l’OFCE. “Un tout petit mouvement sur les stocks, c’est-à-dire en fait un arrêt du déstockage, apporte déjà de la croissance”, a expliqué Eric Heuyer, prédisant une poursuite de ce phénomène jusqu’au deuxième trimestre 2011.

Ensuite, en raison de la “cure d’austérité” budgétaire annoncée par le gouvernement et du niveau élevé du chômage, la consommation et l’investissement des entreprises resteraient insuffisants pour prendre le relais. La moindre croissance de l’an prochain devrait aussi empêcher au gouvernement d’atteindre son objectif d’un déficit public à 6% du produit intérieur brut (PIB) en 2011: selon l’OFCE, il s’établirait à 6,4%.

C’est d’ailleurs la principale critique adressée par les économistes de Sciences-Po aux politiques économiques des pays européens: après avoir à juste titre, selon l’OFCE, soutenu l’activité par des plans de relance coordonnés, les gouvernements commettent l’erreur de faire de la réduction du déficit leur premier objectif, mettant tous en oeuvre en même temps des plans de rigueur.

“Le risque c’est de s’enfoncer dans la déflation”, avec une nouvelle récession à la clé qui au final ne permettrait pas de résorber les déficits, a ainsi mis en garde l’économiste Xavier Timbeau. Selon lui, l’Europe devrait à court terme continuer à mener une politique de relance et seulement dans un deuxième temps s’attaquer aux déficits.



Retour sur l’actualité de la semaine

Lundi 18 octobre

La menace d’une pénurie de carburant se fait ressentir en France, alors que plusieurs stations continuent d’être prises d’assaut malgré les propos rassurants du gouvernement en pleine grève.

Les ministres des Finances de l’Union européenne concluent un accord de principe pour mettre en oeuvre le renforcement le plus important de leur discipline budgétaire commune depuis le lancement de l’euro en 1999.

En France, l’examen du projet de budget 2011 à l’Assemblée nationale commence par une passe d’armes entre le gouvernement et l’opposition, le ministre du Budget François Baroin promettant une “baisse historique” du déficit de l’Etat sans augmentation d’impôt, face à une gauche parlant “d’une hausse brutale” de 10 milliards d’euros à la charge des “classes moyennes et populaires”.

Nicolas Sarkozy, son homologue russe Dmitri Medvedev et la chancelière allemande Angela Merkel se retrouvent à Deauville pour évoquer la sécurité européenne et la future présidence française des G8 et G20.

Le groupe français de luxe et de distribution PPR se dote d’une nouvelle division, “Sport & Lifestyle”, qui doit devenir à terme plus importante que ses activités dans le luxe.


Mardi 19 octobre

La sixième manifestation contre la réforme des retraites réunit 1,1 à 3,5 millions de manifestants selon les sources, alors que le mouvement étudiant et lycéen se radicalise et que la situation reste tendue sur le front de l’essence.

Le sommet tripartite de Deauville donne lieu à une convergence sécuritaire entre Nicolas Sarkozy, Angela Merkel et Dmitri Medvedev.

En pleine polémique sur le choix de Siemens plutôt qu’Alstom par Eurostar, un train de Deutsche Bahn traverse pour la première fois la Manche.

Bruxelles avance l’idée d’une TVA européenne pour répondre aux besoins budgétaires de l’Union européenne et réduire notamment les contributions nationales des Etats.


Mercredi 20 octobre

Nicolas Sarkozy affirme, au cours du conseil des ministres, qu’il a ordonné le déblocage de “la totalité des dépôts” de carburants occupés par le mouvement de protestation contre la réforme des retraites, “afin de rétablir au plus tôt une situation normale”. Les présidents des trois groupes de gauche au Sénat demande solennellement au président de suspendre le débat sur la réforme des retraites et d’ouvrir une “très large concertation” avec tous les partenaires. Les étudiants et lycéens continuent leur combat contre la réforme des retraites. La fédération CGT des transports a appelé à une mobilisation nationale des salariés des aéroports.

Me Pascal Wilhelm, l’un des avocats de Liliane Bettencourt  annonce que sa cliente a porté plainte à Nanterre pour “violences morales” contre sa fille, Françoise Meyers-Bettencourt.

Cityjet, la filiale à 100% d’Air France KLM, poursuivie pour “travail dissimulé” comme l’a révélé Challenges.fr le 14 octobre, fait aussi l’objet d’une procédure au Conseil des prud’hommes de Bobigny (Seine-Saint-Denis), lancée par 40 salariés employés sous contrat de travail irlandais.

Les députés européens votent en faveur d’un congé maternité d’une durée minimale de 20 semaines dans toute l’Union et valident le principe d’un congé paternité d’au moins deux semaines.


Jeudi 21 octobre

L’intersyndicale des salariés décide l’organisation de deux nouvelles journées d’action contre la réforme des retraites, le jeudi 28 octobre et le samedi 6 novembre.

Le gouvernement demande le recours à la procédure de “vote bloqué” au Sénat sur une partie des articles additionnels du projet de loi de réforme des retraites, pour accélérer les débats afin de parvenir à un vote avant le week-end et à une adoption définitive par le Parlement la semaine prochaine.

Les députés limitent le montant des retraites-chapeau et des indemnités de départ (golden-parachutes) des hauts dirigeants d’entreprises, dans la soirée, lors de l’examen du projet de loi de finances pour 2011, allant contre l’avis du ministre du Budget, François Baroin. Le gouvernement est d’autre part mis en difficulté lors des débats budgétaires sur sa politique de rabotage des niches fiscales.

Michelin annonce le succès de son augmentation de capital de 1,2 milliard d’euros destinée à financer les investissements nécessaires à l’accélération de sa croissance, en particulier sur les marchés en développement.

La Foire internationale d’art contemporain ouvre ses portes jusqu’au dimanche 24 octobre. Près de 200 galeries de 24 pays participent à ce rendez-vous entre le Grand Palais, la Cour carrée du Louvre et le jardin des Tuileries.


Vendredi 22 octobre

Alors que le débat sur les retraites entre dans ses dernières heures au Sénat, l’accès à la raffinerie Total de Grandpuits (Seine-et-Marne), réquisitionnée par les pouvoirs publics, est dégagé vers 9 heures par des gendarmes.

Serge Dassault renonce au rachat du Parisien, selon Challenges.fr, ses financiers étant défavorables à cette acquisition en raison d’un manque de synergie.

La réunion des ministres des Finances et des banquiers centraux des pays du G20 s’ouvre à Gyeongju en Corée du Sud avec pour objectif d’apaiser les tensions autour de la question des taux de change.

Siemens annonce qu’il va soutenir devant la justice Eurostar, attaqué par Alstom qui conteste une importante commande de trains effectuée par la compagnie auprès de lui.

Le procureur de Nanterre Philippe Courroye annonce avoir ordonné des investigations pour “violation du secret de l’enquête” susceptibles de mettre en cause la juge Isabelle Prévost-Desprez, chargée du dossier d’abus de faiblesse sur Liliane Bettencourt.




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